1918年出生,1935年毕业于高阳县简易师范,1937年参加革命,1938年加入中国共产党。1949年参加组建中华人民共和国水利部,历任水电部司长、副部长,水利部副部长、党组副书记。
      1984年被任命为三峡省筹备组组长、党组书记。1986年任国务院三峡地区经济开发办公室主任、党组书记,主持了三峡百万移民的试点工作。

     1992年人大通过三峡工程后,被任命为国务院三峡工程建设委员会副主任,继续领导三峡库区移民工作。著有《三峡工程与开发性移民》,主编了《开发性移民好》等书。最近出版《我的水利梦》一书。

     李伯宁是三峡工程论争中主建派的重要人物。