1917年生于北京,祖籍湖南平江。曾任中共中央委员,中共中央组织部副部长,水电部副部长,一度兼任毛泽东的政治秘书。

李锐也是国内主要的三峡工程反对派代表人物,1980年代初著有《论三峡工程》一书,并多次上书高层指出,将来三峡工程完工,库尾洪水位剧升,必然要为重庆“准备后事”。